El alto costo de los contenedores afecta a la región, al tiempo que las navieras duplican sus ganancias

Las compañías navieras han sido uno de los pocos actores de la cadena de suministro que se han beneficiado de la crisis mundial de los contenedores y el transporte marítimo, gracias a que cientos de barcos esperan semanas para atracar y descargar en puertos clave de todo el mundo, generando que estas empresas incluso quieran invertir en más naves.

Del beneficio de unos, deviene la desgracia de otros, puesto que el aumento en el precio de transportar un contenedor cargado de mercancías desde Asia ha generado costos excesivos para los importadores y exportadores de la región Centroamericana, quienes han visto los márgenes de sus ganancias reducirse considerablemente en un contexto que se suponía debía ser de recuperación.

Las consecuencias de esa subida en los costos de transportar son tales que los empresarios de Costa Rica están explorando alternativas para importar sus productos de países en los que se pueda hacer el traslado por vía terrestre. Aproximadamente, el 80% de los bienes de consumo de ese país requieren de un traslado por vía marítima, lo cual les hace muy dependientes de los vaivenes del mercado de transporte por ese medio.

Maersk, la compañía naviera más grande del mundo, registró en noviembre de este año el trimestre más rentable de sus 117 años de historia. La compañía danesa es uno de los grandes ganadores de esta crisis. El valor de sus acciones en Bolsa se ha disparado un 80% en el último año, y ya cuadruplicó sus ganancias operativas a $5.9 mil millones en el último trimestre. 

Los altos beneficios se deben a los cuellos de botella en puertos clave, así como al aumento de la demanda derivado de esos cuellos, que ha llevado a tarifas récord en el transporte de contenedores. Según algunas fuentes, el costo de enviar un contenedor de 20 pies desde Asia a los Estados Unidos aumentó en algunos casos a más de $20,000.

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¿Cuáles son las causas reales del aumento de precios de los contenedores?

A pesar de que el pronóstico para principios de este año estuvo sujeto a una incertidumbre considerable debido a los impactos económicos de la pandemia y las variantes del virus, once compañías navieras importantes han mostrado los beneficios antes de intereses e impuestos más altos en 2021 que en todos los trimestres anteriores entre 2010 y 2020.

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Cuando se busca la explicación del incremento desmedido de los costos de los contenedores hay que tomar en cuenta que está compuesta de varios factores. En primer lugar, los puertos no están funcionando tan bien como deberían, ya sea por falta de operarios, o por cierres vinculados a contagios, por lo que no se pueden descargar contenedores tan rápido como en otras épocas. 

Por esa razón, muchos barcos están atascados esperando fuera de los puertos. Ante una situación así, es complicado saber exactamente cuándo mejorará el panorama. Otro factor radica en que cada espacio disponible en un contenedor digamos de China, tiene un sobreprecio masivo como reflejo de una mayor demanda en el mercado.

Es decir que, el rebote que provocó la recuperación y los desconfinamientos hicieron que una gran cantidad de gente demandará bienes importados, que sumado al factor estacional (la época de más consumo del año), han creado una demanda insostenible para la capacidad de los barcos y puertos existentes.

El problema es que la capacidad de esos barcos se agota, y a ello se suma el hecho de que es necesario resolver el problema laboral en los puertos para que las cadenas de suministro sean mejores y funcionen con normalidad.

Otro de los obstáculos para el flujo normal de mercancías no está en el mar. De hecho, está vinculado con el transporte terrestre, y es la escasez de mano de obra, en particular la falta de conductores de camiones en varias partes del mundo. Ello como consecuencia directa de la pandemia, durante la cual muchos de ellos fueron despedidos o renunciaron y ahora priorizan otras líneas de trabajo. 

¿Cuáles son las alternativas para mitigar los costos de los contenedores en tiempos de crisis?

Las empresas no están totalmente a merced de los caprichos del transporte marítimo y sus precios, ya que pueden elegir un modo de transporte diferente, agregar nuevos centros de fabricación, o incluso manejar la entrega ellos mismos cuando esto sea posible.

Una de esas opciones de transporte alternativas es el aéreo, que es mucho más rápido, aunque más caro que las opciones de transporte marítimo. Pero, dado que el precio del transporte marítimo está en su punto más alto, el transporte aéreo puede ser actualmente una opción de envío más viable para las empresas. 

Otra opción es cambiar las geolocalizaciones de fabricación. China es la potencia mundial de fabricación, pero ahora se ha convertido en un problema y una de las causas del cuello de botella del transporte marítimo mundial. La crisis actual es una lección para que las empresas no dependan por completo de un país para sus necesidades de fabricación, y para que diversifiquen sus cadenas de suministro. 

Mientras las condiciones económicas y el precio del combustibles siga alto, es posible que los paquetes tarden todavía un poco en llegar a su destino. Pero, la buena noticia es que una empresa puede prepararse mejor para los cambios en los costos de transporte si conoce los factores que los influyen, y las alternativas para sortearlos. 

 

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